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¿Cuanto se necesitan los tiburones y los arrecifes de coral?

Translated by Sandra schleier, Original Post by Nicole Couto

Articulo:

Roff, G., C. Doropoulos, A. Rogers, Y.-M. Bozec, N. C. Krueck, E. Aurellado, M. Priest, C. Birrell, and P. J. Mumby (2016), The Ecological Role of Sharks on Coral Reefs, Trends in Ecology & Evolution, 31(5), 395–407, doi:10.1016/j.tree.2016.02.014.
La gran, distintiva e inminente sombra de un tiburón martillo oscurece el arrecife. Tiburones de punta blanca, más pequeños, buscando refugios en las cuevas y los rincones creados por la tridimensionalidad y complejidad del arrecife. Hasta los peces herbívoros pequeños les tienen miedo, aun siendo un alimento demasiado diminuto para que un tiburón martillo se moleste en cazar. El tiburón martillo es un depredador transitorio. Viaja sobre cientos de kilómetros, capturando una presa en cada arrecife que visita y disfrutando de una estación de limpieza, donde peces pequeños le raspan la bacteria de sus tejidos, de vez en cuando. Su presencia molesta cada organismo en el arrecife, pero, ¿qué pasaría si el tiburón martillo nunca visitará, ejerciendo su dominancia?

Los depredadores claves como los tiburones martillos, tigres y toros, ocupan el nivel superior de la cadena alimenticia y no tienen depredadores naturales propios. Ellos, sin embargo, son objetivos frecuentes de la pesca humana. La población de los tiburones depredadores claves ha disminuido drásticamente desde los 1950s en respuesta a la demanda masiva de carne y aletas de tiburón.

Muchos ecólogos han sugerido que la desaparición de depredadores grandes como los tiburones martillos resultaría en una cascada trófica, afectado todos los niveles tróficos del sistema. Una cascada trófica funciona de la siguiente manera: Sin tiburones grandes, las especies de tiburones pequeñas y peces grandes llamados meso-depredadores incrementan. Entre más meso-depredadores haya presentes, mayor será el consumo de peces herbívoros, los cuales se alimentan de algas. Entre menos herbívoros, menos consumo de las algas, las cuales invaden los arrecifes de corales. En la ausencia de peces herbívoros, las algas compiten y sobrepasan a los corales en su rapidez de crecimiento, ocupando más espacio y limitando la diversidad de organismos que el arrecife puede sostener (Figura 1).

Figure 1 – Ejemplo de una cascada trófica. Si hay sobrepesca de los depredadores claves y son removidos del ecosistema, su presa, los meso-depredadores, son liberados de la depredación y su población aumenta. Mayor cantidad de herbívoros son consumidos y sus números disminuyen, dándole la oportunidad a mas algas que crezcan. Esto es un Sistema teórico que no es representativo de todos los arrecifes de corales. (adaptado de la figura 2A del artículo)

Estos tipos de cascadas tróficas han sido documentadas en mar abierto y áreas costeras y hasta han tenido impactos económicos: entre los 1980s y a comienzos del 2000, 75% de los tiburones grandes en la costa este de los Estados Unidos desaparecieron. Esta pérdida dio espacio al aumento en población de las rayas que antes eran consumidas por dichos tiburones. Las rayas se alimentan de mariscos a lo largo de la costa este, eventualmente el consumo alcanzó números tan alto que la Pescadería de “Scallops”de Carolina del Norte colapso en el 2004.

Con estas conexiones tróficas en mente, los conservacionistas de los arrecifes de corales han utilizado a los tiburones de arrecife como su especie indicadora, argumentando que la protección de los tiburones llevará a ecosistemas de arrecife de coral más saludables. Sin embargo, la conexión no así de fácil. En la revisión de literatura de cientos de estudios de arrecifes de coral involucrando 26 especies de tiburones, George Roff y sus co-autores cuestionan si en realidad los tiburones pueden causar cascadas tróficas en los arrecifes de coral.

Antes que nosotros los humanos comenzamos a documentar, ya los tiburones estaban siendo pescados más rápido de lo que podían reproducirse. Esto lo hace complicado para los científicos estudiar los efectos de la sobrepesca y cómo cambia el ecosistema en su totalidad. No existen muchos datos, que puedan indicar como eran los ecosistemas antes que la sobrepesca comenzara. Por tanto, muchos estudios utilizan las comparaciones de ecosistemas dentro y fuera de áreas marinas protegidas para aproximar como se viera el arrecife antes y después de la pesca. Tú esperarías que los arrecifes protegidos tuviesen más tiburones grandes que los arrecifes no protegidos y posiblemente poder observar una cascada trófica en acción: más peces grandes, menos peces pequeños y muchas más algas asfixiando a los corales. Pero Roff encontró que los arrecifes no protegidos tendieron a tener menos especies en el primer y segundo nivel de la cadena alimenticia porque todos los peces estaban siendo sobre-pescados. Por tanto, es posible que la pérdida de depredadores claves resultaba en una cascada trófica en años anteriores cuando existían grandes poblaciones en cada nivel de la cadena. Desafortunadamente, estamos muy tarde para ser testigos. Por otro lado, también es posible que los tiburones no ejerce tanto control sobre el arrecife entero como la teoría de la cascada trófica nos ha dejado creer. Tiburones grandes en el tope de la cadena alimenticia tiende a tener rangos de movimiento extensos, visitando un mismo arrecife pocas veces. Puede que no estén removiendo suficiente presa como para hacer un impacto notable. Los tiburones meso-depredadores son el segundo nivel en la cadena alimenticia. Son de menor tamaño y se mantienen más cerca de un mismo arrecife, actuando como el depredador clave en ese arrecife. Pero por lo general, hay muchos otros tiburones y peces grandes (meso-depredadores) en ese nivel, entonces, removiendo una especie de tiburón, es probable no ser notable a su presa. Otro sigue estando hambriento para él. De esta manera, la complejidad del sistema trófico del arrecife de coral actúa como un amortiguador en contra de la destrucción en muchos casos cuando una especie es amenazada o removida. Los tiburones de menor tamaño están en el mismo riesgo de ser sobre-pescados que los tiburones de mayor tamaño, pero si los números de uno disminuyen, el otro seguirá comiéndose la misma presa, manteniendo la cadena trófica.

Figure 2 – The picture gets more complicated.
A more typical coral reef trophic system than the one shown in Figure 1. Here, the hammerhead shark is a true apex predator without natural predators of its own, and it preys on several mesopredators which, themselves, have several overlapping prey. In this system, it is difficult to predict what would happen if the apex predator or one of the mesopredators was removed because of overfishing.

Los tiburones son importantes para los arrecifes de corales y ellos son importantes para los tiburones, por tanto, uno solo puede estar saludable si el otro lo está. Los arrecifes les proveen a los tiburones las presas, criaderos, protección de la depredación y peces que trabajan para removerlos parásitos de sus tejidos. Los tiburones proveen servicios importantes hacia los arrecifes también como mantener el ciclo de nutrientes entre el arrecife y el mar abierto, remueven especies invasoras y remueven los peces débiles que son vectores de enfermedades.

Los esfuerzos de conservación para la protección de los arrecifes de coral también deberían considerar la protección de los tiburones. Los tiburones grandes son sin duda entrelazados a la cadena alimenticia, pero ese enlace puede que no sea lo suficientemente fuerte como para influir directamente el crecimiento de las algas. Restaurando la población de los tiburones a los números antes de la pesca no va a automáticamente reducir la cobertura de alga. De igual manera, restaurando los arrecifes de coral tampoco aumentará la población de los tiburones. Si no que tenemos que enfocarnos en la conservación y protección de ambos para obtener ecosistemas saludables.

Feliz Sábado de Tiburones!!

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